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Clínica Universidad de los Andes / Médicos y Especialidades / Diccionario Médico / Detalle Diccionario Médico

Cáncer de hígado

El cáncer de hígado surge cuando las células del hígado comienzan a crecer en forma descontrolada. 

El hígado es el órgano interno más grande del cuerpo y no se puede vivir sin él, ya que realiza muchas funciones importantes tales como descomponer y almacenar los nutrientes que el intestino absorbe y que el cuerpo necesita para funcionar; producir la mayoría de los factores de coagulación que evitan un sangrado ante un corte; producir bilis a los intestinos para ayudar a absorber los nutrientes y descomponer el alcohol, los medicamentos, y los desechos tóxicos en la sangre, que luego son eliminados del cuerpo a través de la orina y las heces fecales. 

Los diferentes tipos de células del hígado pueden formar varios tipos de tumores malignos (cancerosos) y benignos (no cancerosos). El más común es el carcinoma hepatocelular, que comienza en el hepatocito (principal célula hepática). Otros tipos de cáncer de hígado, como el colangiocarcinoma intrahepático y el hepatoblastoma son mucho menos comunes. 

El cáncer que se disemina al hígado desde otros órganos es más común que el que comienza en las células hepáticas.  

La mayoría de las personas no tienen signos ni síntomas en las primeras etapas del cáncer primario de hígado. Pero, cuando sí hay, pueden incluir: 

  • Pérdida de peso  
  • Pérdida de apetito 
  • Dolor en la parte alta del abdomen 
  • Náuseas y vómitos 
  • Debilidad y fatiga general 
  • Hinchazón abdominal 
  • Ictericia (decoloración amarillenta de la piel y la parte blanca de los ojos) 
  • Heces blancas o blanquecinas 

El cáncer de hígado ocurre cuando las células hepáticas desarrollan mutaciones en su ADN. Los cambios en el ADN causan cambios en las instrucciones para los procesos químicos del cuerpo. Un resultado es que las células pueden comenzar a crecer fuera de control y, con el tiempo, forman un tumor, es decir, una masa de células cancerosas. 

Algunas veces se conoce la causa del cáncer de hígado, como en el caso de las infecciones crónicas por hepatitis. Pero, en otras ocasiones, ocurre en personas sin enfermedades preexistentes y no está claro qué lo origina. 

Algunos de los factores que aumentan el riesgo de padecer cáncer primario de hígado son los siguientes: 

  • Infección crónica por el virus de la hepatitis B o el virus de la hepatitis C  
  • Cirrosis 
  • Enfermedades hepáticas hereditarias (como la hemocromatosis y la enfermedad de Wilson) 
  • Diabetes 
  • Enfermedad del hígado graso no alcohólico 
  • Exposición a aflatoxinas (venenos producidos por mohos que crecen en cultivos mal almacenados) 
  • Consumo excesivo de alcohol 
En Clínica Universidad de los Andes realizamos cirugía, es la extirpación del tumor; quimioembolización, que es cortarle la nutrición al tumor a través de una arteria en la pierna del paciente, y radiofrecuencia, que consiste en quemar el tumor con una aguja a través de la piel. 
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